L’ultima apparizione della cometa di Halley

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esa.int

Il 26 gennaio 1986, esattamente 31 anni fa, la cometa più celebre dell’universo, la cometa che ha appassionato non solo astronomi di tutto il mondo ma anche pittori e scrittori di tutti i tempi, fece la sua ultima apparizione nella volta celeste: la cometa di Halley. Essa deve il suo nome a Sir Edmond Halley, astronomo inglese, che la osservò il 15 settembre 1682. In quell’occasione la ormai nota cometa era al 27° passaggio intorno il nostro pianeta. Edmond Halley scoprì che la cometa che osservò nel 1682 era la stessa che Peter Apian e Keplero avevano osservato, rispettivamente, nel 1531 e nel 1607: le orbite di quelle che si pensavano essere 3 distinte comete erano, infatti, molto simili. Per questo motivo la cometa assunse la denominazione scientifica di 1P/Halley, dove 1P sta, appunto, ad indicare la prima cometa periodica della storia, che ciclicamente (ogni 76 anni) torna ad essere visibile nei nostri cieli. A conferma della ciclicità teorizzata da Halley, la cometa fu osservata di nuovo nel Natale del 1758. Ulteriori apparizioni si ebbero nel 1835  e nel 1910. In quest’ultima occasione la cometa passò molto vicina alla Terra. La cometa di Halley tornò a farci visita 76 anni dopo, nel 1986: in questa occasione l’ESA lanciò in orbita la sonda spaziale Giotto che volò a soli 596 km dalla cometa, studiandola come mai si era fatto prima, fotografandone il nucleo e individuandone la composizione: roccia e una combinazione di carbonio e ghiaccio. Il prossimo passaggio è previsto per il 2062. Una curiosità: la sonda spaziale Giotto fu così chiamata in onore del pittore italiano Giotto che nel 1303 dipinse la cometa sopra la capanna della natività nell’Adorazione dei Magi, affresco presente nella Cappella degli Scrovegni a Padova.


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